Ingénieurs Africains : Peter Donkor

10 décembre 2022 Non Par Bricolage Plus

Un adage populaire au Ghana dans les années 1970 disait : « La politique du savon est une chose, mais la politique de la bière en est une autre ». Bien que le savon ait été accordé un statut secondaire à la bière, il était à l’époque désespérément rare et de longues files d’attente se formaient rapidement si quelqu’un apparaissait sur le marché. L’un des premiers groupes de clients appelant au Centre de conseil en technologie (TCC) de l’Université des sciences et technologies Kwame Nkrumah (KNUST), Kumasi, après son ouverture en janvier 1972, a demandé à être formé à la fabrication de savon et a reçu de l’aide pour établir une usine de savon à petite échelle. Ce projet a été confié à Peter Donkor lorsqu’il a rejoint le TCC en 1973. Il ne pouvait guère imaginer à l’époque que ses fonctions le mèneraient dans toute l’Afrique et même le conduiraient à conseiller une multinationale du savon.

En réponse à la demande de ses clients, la TCC a mis en place un comité d’experts pour étudier le problème et élaborer les plans d’une savonnerie pilote. Entre-temps, le TCC a installé une petite savonnerie dans l’atelier de son campus et a commencé à former de futurs fabricants de savon. La première usine utilisait le chauffage électrique et le produit était du savon à lessive en barres de 40 cm de long, ressemblant au «savon clé» populaire produit par Lever Brothers Ghana Ltd. Les premiers résultats étaient variables, parfois bons, parfois mauvais. C’était la première mission de Peter Donkor pour analyser le processus et réduire la variabilité.

Après quelques conseils d’un expert indien, le chauffage électrique a été abandonné et un nouveau réservoir d’ébullition avec chauffage au bois a été introduit. Une technologie vraiment appropriée pour la fabrication de savon à petite échelle a rapidement évolué et quelques usines privées ont commencé la production. Celles-ci ont été couronnées de succès et la demande de formation et la fourniture de réservoirs d’ébullition de savon ont rapidement menacé de submerger la capacité limitée du TCC. Cependant, en 1975, l’université a ouvert son usine pilote de savon dans le village de Kwamo, à 8 km du campus sur la route d’Accra. Cela a permis une expansion à la fois de la production de savon et des opportunités de formation. La majeure partie du savon produit à Kwamo était vendue sur le campus au personnel, aux étudiants et aux employés de l’université, mais une grande partie se retrouvait également sur les marchés locaux, notamment Kejetia à Kumasi, qui prétendait être le plus grand marché d’Afrique de l’Ouest.

Au cours des années suivantes, Peter Donkor a supervisé la création de plus de 50 usines de savon à petite échelle, dispersées dans la moitié sud du Ghana. Il a également été sollicité pour former des savonniers et créer des usines en Sierra Leone, au Mozambique, en Guinée Bissau, au Mali et au Malawi. Cependant, la principale préoccupation de Peter était d’améliorer la situation de l’approvisionnement en matières premières, sans lesquelles il ne pourrait jamais y avoir assez de savon produit localement pour répondre à la demande nationale.

La principale matière première utilisée pour la fabrication du savon au Ghana est l’huile de palme. C’était toujours en pénurie. Une certaine amélioration a été réalisée lorsque le TCC a introduit une usine d’extraction fabriquée localement qui a permis à de nombreux petits agriculteurs de gagner plus de revenus en convertissant leurs fruits de palme en huile. Certains agriculteurs sont également devenus savonniers; étendre encore plus la chaîne de valeur ajoutée. D’autres ont passé un contrat avec un producteur de savon local pour répondre à ses besoins en matières premières. Peter Donkor a recherché des matières premières alternatives pour la fabrication de savon et a expérimenté les huiles de neem, de noix physique, d’arachide, de noix de coco et de ricin, ainsi que le beurre de karité et le beurre de cacao de deuxième qualité, dans divers mélanges et combinaisons.

La fabrication du savon nécessite de la soude caustique, également importée et donc également rare. Peter Donkor a travaillé avec des chimistes de KNUST pour produire une usine de soude caustique à partir de déchets de chaux éteinte provenant d’une usine d’acétylène et de carbonate de soude importé. Cela a réduit le coût en devises d’environ la moitié et est devenu populaire auprès des fabricants de savon à petite échelle. À la fin des années 1970, l’unité de construction d’usines sur le campus du TCC produisait et vendait de nombreuses usines d’huile de palme, de soude caustique et de savon avant que la fabrication de ces usines ne soit reprise par le secteur privé.

Un troisième ingrédient important du savon est le parfum. Dans les années 1970, celui-ci était également importé et donc difficile à obtenir en quantité suffisante. À l’aide d’une petite usine de distillation à la vapeur basée sur une conception du Guatemala, Peter a expérimenté la citronnelle et la citronnelle cultivées localement. Les résultats ont été bons mais encore une fois les matières premières n’ont pas été cultivées en quantité suffisante pour répondre aux besoins. Ici, la question resta jusqu’à ce que le pouvoir des grandes entreprises vienne lui donner une grande impulsion.

Un jour, à sa grande surprise, le directeur de TCC a reçu la visite du directeur général de Lever Brothers Ghana Ltd. Le directeur général a expliqué qu’il avait reçu un mandat du siège social au Royaume-Uni pour baser sa production autant que possible sur des ressources locales. -produisait des matières premières, et il voulait savoir ce que le TCC avait à offrir. Alors Peter Donkor a été invité à raconter l’histoire de l’huile de neem et de ricin, de la soude caustique et de la citronnelle, et le grand homme est parti pour faire son rapport à ses collègues de Tema. Il ne tarda pas à revenir avec une autre demande. Il semblait que tout dépendait de l’odeur : bonne et mauvaise.

Lever Brothers a utilisé l’huile de neem pour produire du savon avec succès en Inde. Au Ghana, les arbres de neem poussent dans toutes les régions du pays et l’huile pouvait être produite à l’échelle industrielle, mais les tests de commercialisation ont échoué car l’odeur d’ail n’était pas acceptable et ne pouvait être éliminée ou cachée. Cependant, Lever Brothers a aimé l’idée de produire du parfum de citronnelle et de citronnelle au Ghana. Ils ont demandé s’ils pouvaient emprunter l’usine de distillation à la vapeur du TCC pour mener des essais sur treize graminées qui pourraient être cultivées localement. Cela a été convenu à condition que Peter Donkor participe pleinement aux essais et ait accès à tous les résultats.

Une fois les essais terminés, Lever Brothers a mis en place un programme pour aider les agriculteurs locaux à cultiver les variétés d’herbe approuvées et a importé des usines industrielles de distillation à la vapeur. Les clients de l’ingénierie du TCC ont également commencé à produire des copies de l’usine guatémaltèque et une petite industrie a vu le jour avec un marché prêt pour son produit chez le grand fabricant de savon. Le TCC ne s’est pas souvent impliqué dans les grandes entreprises, mais dans ce cas, le résultat a été très satisfaisant. Peter Donkor avait contribué à établir un lien entre les grands et les petits, ce qui était très avantageux pour les deux.